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Cuatro jóvenes, dos hombres y dos mujeres, regresan de una fiesta a la casa de una de las chicas, Patricia Garnett, quien está molesta porque no puede encontrar la llave de su piso, situado en la cuarta planta. El portero no tiene una copia, ni tampoco hay una salida de incendios, pero los dos hombres, Donovan Bailey y Jimmy Faulkener se ofrecen a entrar a través del ascensor para el carbón, ya que éste conecta directamente con la cocina de la casa.

Van al sótano y consiguen entrar en el apartamento. Acceden a la cocina pero la luz no funciona y Donovan se abre camino a tientas hasta la sala de estar. Cuando enciende el interruptor, se dan cuenta de que se han equivocado de piso, habiendo llegado al que está justo debajo, perteneciente a Mrs. Ernestine Grant. Suben al piso superior a través del ascensor para abrirle la puerta a Pat y Mildred Hope, la otra chica. Es entonces cuando se dan cuenta de que Donovan está sangrando en una mano, por lo que los chicos deciden regresan al piso de Mrs. Grant a echar un vistazo y pronto ven un pie sobresaliendo por debajo de la cortina: es el cadáver de Mrs. Grant. De vuelta con las chicas, están discutiendo si llamar a la policía o no cuando una voz interrumpe su plan de acción: es el ocupante del apartamento del quinto, quien se presenta como Hércules Poirot. Personándose en el apartamento de Mrs. Grant, a Poirot le resulta curioso comprobar que la luz de la cocina ahora sí funciona. A Poirot no le llevará mucho tiempo encontrar una explicación.